El Canal de Panamá celebró, el pasado sábado, cinco años de operaciones de las esclusas neo-panamax, inauguradas con gran fanfarria el 26 de junio de 2016.

El tercer juego de esclusas le dio a la vía fluvial una ventaja competitiva al abrirla al tránsito de embarcaciones más grandes, en un momento en que, especialmente, los portacontenedores habían crecido significativamente en tamaño.

“En estos cinco años, pasamos de la etapa de aprendizaje a la etapa de consolidación de un servicio eficiente y seguro a nuestros clientes”, dijo Ricaurte Vásquez, administrador de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP). “Nada de esto hubiera sido posible sin el voto de confianza que los panameños le dieron al Canal, a través del referéndum, para ejecutar el programa de ampliación, y la profesionalidad y compromiso de los recursos humanos del Canal”, agregó.

Desde la inauguración de las esclusas neo-panamax, han transitado por el Canal 13.700 embarcaciones, de las cuales el 42% fueron buques caja, GLP, 22%, graneleros secos, 15%, GNL, 14%. Esos 1.640 buques de GNL nunca antes habían utilizado la ruta del Canal. Estos tránsitos de esclusas neo-panamax representan el 28% de todos los tránsitos del Canal [incluidas las esclusas de Panamá ] y el 54% del volumen de carga y el 58% del total de los ingresos por peajes del Canal.

“Cuando imaginamos la expansión, pensamos que la capacidad máxima de los portacontenedores que atenderíamos sería de 12.000 teu, pero hoy transitamos barcos con capacidad para cargar un poco más de 15.000 contenedores”, dijo el administrador adjunto Ilya. Dijo Marotta.

El Canal aumentó, este mes de junio, la eslora máxima de los barcos a 370,33 m. Sin embargo, en 2019 el Triton Evergreen-369m de largo transitó marcando el primer tránsito de embarcaciones más largas. Desde entonces, 250 buques de gran longitud han pasado por las esclusas neo-panamax. Tal aumento de longitud significa que una gran parte (96,8%) de la flota mundial de contenedores ahora puede transitar por la vía fluvial, dijo la ACP.

La ampliación del Canal de Panamá fue sometida a referéndum y aprobada por abrumadora decisión (77,8%) el 22 de octubre de 2006. El 25 de julio de 2009, la ACP adjudicó la construcción de $ 3.120mn del tercer juego de esclusas al consorcio Grupo Unidos por el Canal ( GUPC). El programa de expansión completado con mejoras -amplio y nuevos accesos- a la vía fluvial ascendió a $ 5,2 mil millones.  

Si bien la construcción se vio empañada por disputas con el consorcio multinacional que postergaba su apertura hasta junio de 2016, el tercer carril duplicó la capacidad del Canal y permitió el tránsito de buques más grandes y largos, los neo-panamaxes, fortaleciendo la competitividad del servicio ofrecido por Panamá. Canal, aportando economías de escala y atrayendo nuevos mercados como los buques de gas natural licuado (GNL), hasta el punto de convertirse en el cuarto en número de tránsitos en las esclusas neo-panamax.

El año pasado, el Canal de Panamá anunció que realizará una importante inversión de capital para una solución global integrada que asegurará el suministro de agua para las operaciones del canal y el consumo local durante las próximas décadas.

 “Hemos analizado todas las opciones [para garantizar el agua] durante los próximos 50 años. Es un recurso que debe permanecer bajo el control del Canal y obtendremos un portafolio de soluciones para poder comenzar las obras en 2022 durante la temporada seca ”, dijo el Administrador Vásquez durante un webinar organizado por Seatrade. El proyecto, que se estima en un costo de $ 2 mil millones, será financiado por el propio flujo de caja del Canal y el financiamiento del mercado si es necesario, agregó. “El agua tiene un valor, nosotros generamos valor y tendremos que introducir cargos”. 

En septiembre de 2020, el Canal convocó una Solicitud de Calificaciones para el proyecto de agua, para lo cual se darían a conocer las empresas precalificadas en 2021. Las empresas seleccionadas tendrán varios meses para presentar sus propuestas.  

Fuente: https://www.seatrade-maritime.com/

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